普通人的太空竞赛

长期以来,人们遥望着黑暗而神秘的宇宙,幻想着太空旅行以及无限的机会。这甚至可以追溯到几千年前的遗迹和象形文字,据说描绘了太空旅行和其它空中旅行方式……然而,这种解释也受到了质疑,似乎这些涂鸦艺术家可能走在了时代的前面。

尽管如此,自从1961年4月前苏联宇航员尤里·加加林(Yuri Gagarin)搭乘“东方一号”(Vostok 1)宇宙飞船进入太空,太空旅行一直在发展和进步。

美国认为前苏联的这一成就是一个挑战,也是一个警钟。此后,在肯尼迪总统的敦促下,美国国家航空航天局(NASA)追求积极的太空计划,最终在1969年实现载人登月,宇航员尼尔·阿姆斯特朗向守候、观望着他们的世界宣布“鹰已登陆”。

接下来的一个值得关注的人类太空之旅是2001年丹尼斯·蒂托搭乘“昂贵的”顺风车——乘坐联盟号宇宙飞船经历与国际空间站(ISS)的对接。据报道,这位“疯狂”的太空旅客花费高达2000万美元。联盟号上的最后一位游客名叫盖·拉利伯特(Guy Laliberté),他是太阳马戏团的联合创始人,他于2009年完成了太空之旅——这绝对不是马戏团表演!

今天已经迎来一场非常不同以往的太空竞赛。由于航天飞机项目及其相关载人任务即将退役,许多个人和实体看到了开发和引进具有太空旅行能力的运载工具的机会,这些运载工具目前正在探索太空旅行的商业意义,包括载人和载货。

这些太空旅行项目正在实现一些富有影响力的思想家的梦想,他们是杰夫·贝佐斯(Jeff Bezos)、埃隆·马斯克(Elon Musk)和理查德·布兰森爵士(Sir Richard Branson)。这三位亿万富翁都有一个独特的愿景,虽然他们三人利用不同的技术探索太空旅行,但他们的共同点是,这些项目都非常灵活、资金充足,而且极富创意……(不幸的是NASA的境况并非如此)。

以下的介绍没有特定的顺序:

蓝色起源(BLUE ORIGIN)

“蓝色起源”推出“New Shepard”项目的目的是为游客提供从太空俯瞰地球的机会。“蓝色起源”航班计划每次将6名太空游客送到“卡门线”以上。“卡门线”一般被认为是地球大气层和太空之间的边界,位于地球上空一百公里的位置(62英里)。然后,用三个降落伞把这六个无畏的“偷窥狂”送回地球……这一壮举或许会获得满意的回报?

“蓝色起源”这个名字是从太空中看到的地球的颜色,和地球作为起源而来的。“New Shepard”是对Alan Shepard的敬意,他是第一个进入太空的美国人。

“蓝色起源”还将发射“New Glenn”号,它将携带商业载荷进入地球轨道。它的首批客户之一将是Telesat,这是一个先进的全球LEO(近地轨道)卫星群,将在地球上任何地方提供类似光纤的宽带服务。如果你住在戈壁沙漠,这是个好消息,因为戈壁高原海拔5000英尺,这些沙漠居民将占有先机。

这些助推火箭系统和它们的太空舱是否可重复使用? 这是长期成本控制计划的一部分。而目前这个项目每年耗资10亿美元,都是费杰夫·贝佐斯(Jeff Bezos)自掏腰包。

2019年1月23日,New Sheard第十次发射成功(图片来源:Blue Origin)
太空舱在徐徐降落(图片来源:Blue Origin)
New Shepard火箭发射场(图片来源:Blue Origin)
2019年1月23日,New Shepard火箭携带美国宇航局(NASA)资助的八个研究项目成功起飞,然后太空舱降落在预定地点。(图片来源:Blue Origin)

SpaceX

如果在这些尖端创新的太空探索和商业化项目中颁发一个表演奖,那么SpaceX的创办人埃隆·马斯克(Elon Musk)将是该奖项的不二人选。

SpaceX成立于2002年,从根本上讲,它是一个载货太空项目。尽管经历了起起落落,但SpaceX的能力至少在目前比其他项目要先进一些,但尚未涉及载人飞行。

埃隆·马斯克(Elon Musk)很有表演宣传才能,SpaceX的火箭助推器非常复杂,有效载荷也很强大。“猎鹰9号”(Falcon9)和“猎鹰重型”(Falcon Heavy)已经成功完成了许多次进入轨道的任务。它们也是“可重复使用”俱乐部的一部分。尽管出现了一些引人关注的非常公开的助推器着陆事故,“猎鹰9号”还是成功地将多颗卫星送入了太空轨道。

SpaceX公司与美国宇航局密切合作,为国际空间站执行重要的补给任务。这是最新的“重型”货运火箭,猎鹰重型火箭的推力相当于27架波音747,可以将货物送入轨道,这相当于波音737起飞时的总重量……对于一家私人太空火箭公司来说,这是一项非凡的成就。

最后,但并非最不重要的是,SpaceX有一艘取名为“蛟龙”(Dragon)的自由飞行航天器,它在今年早些时候成功地完成了与国际空间站(ISS)对接,这是第一艘完成这一壮举的美国私人航天器。“蛟龙”号受到压力,因此可以向国际空间站运送敏感货物。

SpaceX将在2023年搭载它的第一个太空旅行者,有幸获得第一张“机票”的是一位来自日本的亿万富翁前泽友作。此次“绕月观光”的成本尚未披露,但毫无疑问,如果用来购买特斯拉Model S跑车则可以停满一个停车场。SpaceX公司将这次即将到来的登月计划描述为“普通人实现太空梦的重要一步”,确实是普通人!

(图片来源SpaceX)
蛟龙太空舱内部(图片来源SpaceX)
发射轨迹(图片来源SpaceX)

维珍银河 Virgin Galactic

这个项目是由我们这个时代最伟大的企业家之一——理查德·布兰森爵士(Richard Branson)资助的。理查德·布兰森爵士与SpaceX的创始人是埃隆·马斯克和马戏团老板盖·拉利伯特一样痴迷于太空旅游。

理查德·布兰森16岁时开始创业,当时他从斯托中学辍学,出版了一本名为《学生》的青年文化杂志,之后创立了一家唱片公司,然后是零售店,接着是一家航空公司,现在是一家商业太空公司……同属于“维珍”(Virgin品牌之下。

布兰森于2004年创立“维珍银河”,目标是让太空游客飞到62英里高的神奇俱乐部。维珍银河选择在新墨西哥州建立基地(多亏了州政府退税和好天气的配合),现在成为了世界上第一个商业太空港。

维珍银河的基本概念是从母船(WhiteNightTwo)的腹部弹射出一艘载满太空游客的“太空船2号”(SpaceShipTwo),其原理类似于火箭辅助弹弓。“太空船2号”的最新版本是VSS Unity,目前正在通过一系列超音速飞行测试。

这些飞行测试将在今年7月达到高潮——届时理查德·布兰森爵士将作为维珍银河的第一位正式乘客升空——多么美妙!“太空船2号”已经到达了离地球55.87英里的高空,速度达到了3马赫(3倍于音速,相当于在海平面上每小时飞行2310英里!)

值得一提的是,尽管太空纯粹主义者认为62英里高(卡曼线)是太空的边缘,但人们普遍接受的地球大气层和外层空间的边界(出于商业原因)被认为是50英里的高空……不过,谁在乎呢?

VSS Unity’s 7th Glide Flight in Mojave, CA on Jan. 11, 2018.(图片来源:Virgin Galactic)
Virgin Spaceship Unity (VSS Unity) glides for the first time after being released from Virgin Mothership Eve (VMS Eve) over the Mojave Desert on 3rd, December 2016.(图片来源:Virgin Galactic)
Richard Branson stands infront of Virgin Galactic’s SpaceShipTwo after the third glide flight of VSS Unity, the first vehicle built by Virgin Galactic’s sister manufacturing company, The Spaceship Company.(图片来源:Virgin Galactic)
(图片来源:Virgin Galactic)
Virgin Galactic Makes Space for Second Time in Ten Weeks with Three On Board(图片来源:Virgin Galactic)

其他太空旅行参加者

还有许多其它公司在进行多种形式的太空旅行探索:Axiom太空公司计划用自己的商业空间站取代国际空间站(国际空间站计划在2028年退役),并在2021年前与国际空间站对接一个模块。到目前为止,Axiom的活动仅限于在失重和无菌的空间环境中进行在轨研究和制造。

Orion Span公司计划在2021年的某个时候开始建造一座豪华的太空旅馆“极光站”(Aurora Station。然而,将客人送到他们豪华的太空套房的交通方式还没有确定。在这个Aurora Station空间站里停留12天的人均成本预计为950万美元。这比丹尼斯·蒂托乘坐联盟号飞船遨游太空要便宜得多。不过,如果用这笔钱来购买维京银河的“太空船2号”上25万美元一次的“弹射票“,则可以玩很多次。

Space Adventures公司过去曾与罗斯科莫斯合作将付费太空迷送往国际空间站。不幸的是,自2009年以来,“没有空房”的牌子一直挂在国际空间站的主舱门外面。然而,Space Adventures公司目前提供观看联盟号发射和零重力环境下的旅行——可能是令人兴奋的旅行。

在这场太空竞赛中我曾经有一次缘分——早在1984年,维珍航空(Virgin Airlines)开通了从英国盖特威克机场(Gatwick airport)飞往美国新泽西州纽瓦克(Newark)的首航,抵达目的地后,理查德·布兰森(Richard Branson)站在飞机悬梯上喷洒香槟开心地庆祝,我恰好购买了这架飞机返回盖特威克的回程机票,开心之余忘记了是否系上安全带——真是一个不错的聚会!

所以,我要为理查德爵士和他的VSS团队以及其他成员点赞……现在,我到哪里可以买到一张“弹射票”?

Buddha also goes to space
Philip Rushton
Philip Rushton

PHILIP RUSHTON先生作为《公务机》杂志的出版人,在超过40年的航空生涯里担任过各种不同的职务。他同时也是一家国际上负有盛名的公务航空顾问公司-AVIATRADE INC的创始人和总裁,该公司在美国、欧洲、和中国设有办公室。

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